記事提供:TOCANA

――科学分野だけではなく、オカルト・不思議分野にも造詣が深い理学博士X氏が、世の中の仰天最新生物ニュースに答えるシリーズ

私たちの身の回りには多種多様な生物が存在するのに、なぜ人間は一種類しかいないのだろう?そんなことを考えたことはないだろうか。

たとえば、カブトムシやクワガタムシの仲間は日本に6~7種、世界中には1300種ほど存在するといわれているが、直立二足歩行する生物はヒト(ホモサピエンス)しか存在しない。

この単純ながら非常に難しい問題に、新たな視座を提供する興味深い研究が報告された。今月16日付の英紙「Daily Mail」が報じている。

一般的に、古い種ほど多様だといわれ、種分化する時間が長ければ長いほど多様になるという単純な理屈だ。

しかし、40億年ほど前から存在すると考えられている、Methanopyrus kandleriという微生物の一種には近縁の種がいない。また、時間の長さではなく、変異するスピードが速い生物種ほど多様性に富んでいるという仮説も存在する。

だが、米アリゾナ大学のジョシュア・ショール氏らが今月7日に発表した論文によると、種の多様性に関連しているのは種の多様さそのものだという。

界(分類学における最上位の階級)レベルにおいてその傾向は明らかで、彼らの計算によれば、植物は動物の2倍速く進化するという。つまり、虫などの多様な種ほど進化速度が速く、新たな種も生まれやすくさらに多様になっていくということだ。

■もう進化は必要ない!?

さて、この説によれば、多様ではない種は進化速度が遅いということになる。では人間の進化速度はどうなのだろうか?かつて地球上には我々ホモサピエンスと同じくヒト属に属する、ネアンデルタール人やデニソワ人などが存在していた。

しかし、ご存じのとおり、彼らはすでに絶滅してしまった。ヒトの近縁種はすでに絶えてしまっている。ヒト科にはヒトのほかオランウータンが、ヒト亜科にはゴリラチンパンジーが含まれるが、彼らもまた絶滅危惧種だ。

絶滅は進化においてごく普通のことで、これまで地球上に誕生した種の99%は絶滅したと見積もられている。ヒトは進化の袋小路に陥ってしまっているといわれるが、実際、ヒトは進化の可能性が小さく、いずれは絶滅に追いやられてしまうのだろうか?

生物学に詳しい理学博士X氏に意見を求めた。

「進化速度が問題になるのは、その種が存続の危機に瀕している時です。それまで生存を続けてきた環境が激変し、適応しなければ生き残れないという状況になった場合です。逆にいえば、生存に適した環境さえ存続していれば、進化など必要ないんですよ」

たとえば先ほど紹介した、たった一種類しか存在しない微生物は、カリフォルニア湾の深海2000mの海底にある熱水噴出孔に生息する極限微生物の一つだ。

80~110度にもなる高温に加え、二酸化炭素も高濃度という、生物には過酷な環境でひっそりと生きている。ただし、彼らは他の種との生存競争には無縁で、熱水が噴出し続ける限り進化の必要はない。

「近縁種の少なさや世代時間の長さから考えても、生物としてのヒトの進化速度は虫や植物に比べたらずっと遅いでしょう。だが、それが問題となるのは環境の激変、例えば恐竜を滅ぼしたような隕石の衝突、巨大火山の破局的噴火、超新星爆発によるガンマ線バースト等の地球上のほとんどの生命が生存の危機に瀕した場合だけではないでしょうか」

■危機的環境下でヒトが生き延びる方法はあるのか

ではもし、そのような終局的な状況が訪れた場合、ヒトはただ滅びるのを待つだけなのだろうか?

「万が一そのような事態が起きた場合、ヒトは他の動物のようにその環境に適応するよう進化するより、科学技術などで何とか生き延びられる環境をつくり出すしかないのでしょうね。あるいは人工的に体をつくり変えたり、コンピュータ上のAIとして存続したりという手段も考えられます

人工進化にAI化。自然の摂理に反した手段であり、抵抗感は強い。そこまでして人類は生き延びねばならないのだろうか?そんなことも考えてしまうが、X氏はそんな懸念を笑い飛ばした。

「それでも滅びるときは滅びますよ。極限環境下でも生きられるように人工進化させても、結局他の生物のエサにしかならないかもしれませんし、AIはコンピュータが壊れたら消えてしまいます。ヒトの最大の武器は知恵です。人工進化にしろ、AI化にしろ、文明が維持できなくなった時点でヒトは終わりです」

ヒトという種がどのように存続していくのか、あるいは途絶えるのか。これまでさまざまな科学者や小説家が挑んできた魅力的なテーマである。眠れぬ秋の夜長には、人類の未来に思いを馳せてみてもいいかもしれない。

理学博士シリーズはコチラ

出典:Daily Mail
出典:ROYAL SOCIETY

権利侵害申告はこちら

Spotlightのライターなら1記事最大3000円もらえる!日本最大級メディアでライターデビューのチャンス