人生、いくつになってもやり直しは必ずできるものだということを最近実感しています。日本では今年3月に96歳で大学を卒業した男性が、世界最高齢大学卒業者としてギネス入りを果たしました。

そしてこのほどアメリカでも、67歳の男性が紆余曲折の人生を経てコロンビア大学の哲学科を卒業するという素晴らしいニュースが伝えられたのです。

犯罪者として人生を歩んできたデイヴィッド・ノーマンさん

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ニューヨークのハーレムで生まれ育ったノーマンさんは、10歳の頃から飲酒を始め15歳の誕生日前にはヘロインの常習者になるなど、子供の頃から波乱万丈の人生を過ごして来ました。高校に行ったのは1日だけ。その後はお決まりの堕落人生でドラッグの密売人としてハーレムで生活して来たのです。

35年続いたヘロイン依存症

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ドラッグの密売人をしながら自身もヘロイン中毒になっていたノーマンさん。ドラッグへの依存は35年も続きました。ノーマンさんが初めて刑務所に入ったのは1968年。それ以降何度も警察の厄介になってきたと言います。

そしてストリートファイトで殺傷事件を起こし服役したのが1995年のこと。この6年間の刑務所暮らしがノーマンさんの思想、人生を変えるきっかけとなりました。刑務所内で本を読むようになったノーマンさん。もちろん服役中はドラッグに手を出すこともできません。次第に読書にのめり込むようになりました。

ノーマンさんが刑務所で気付かされたこと

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刑務所内でも本好きな囚人たちは、集まって常に討論をしていたと言います。本を読むことが楽しくて仕方がなくなったノーマンさんもその仲間に加わりますが、自分が教育をまともに受けていないということを実感せざるを得なかったそう。

「刑務所に入るような奴でも、学校を卒業していたんです。でも私は学校さえもまともに行かなかった…。だから他の服役囚が話していたシェイクスピアだとかが全くわからなかったんです。」

そのことがあってから、ノーマンさんは「出所後は価値あることをしたい」と思ったそう。自分の人生の折り返し地点に来るまで、犯罪と常に隣り合わせの波乱万丈の人生を送って来たノーマンさんですが、今からでもできると自分に言い聞かせ出所後に適切なカリキュラムを受け、コロンビア大学の哲学科を受講することとなったのです。

並々ならぬ努力が実り、67歳で卒業

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服役中に復帰支援のプログラムを受けたノーマンさんは、カウンセラーを志願。実際にやってみて自分が社会の為に何かできることに気付いたと言います。「人生の見方がガラリと変わりました。これからはもっと大きな自分自身になれるように、自分の時間をその努力に捧げたいと思ったんです。」

読書や哲学が好きだとはいえ、やはりコロンビア大学のカリキュラムはとても厳しく、並々ならぬ努力を重ねて学位を取り卒業したノーマンさん。クラスでは他の学生達よりも40歳以上も年上だったそうですが、皆、ノーマンさんの熱意に感心し励ましてくれたそうです。努力をしている人に年齢は関係ないということを、ノーマンさん自身が感じた大学生活だったのではないでしょうか。

現在は、出所者のための指導者として活躍中

「昔は、通りですれ違う人々は私を避けていました。今は、自分からもハローと声をかけ微笑むことができるようになりました。自分の見方を変えれば人生は変わることを学んだのです。」

ノーマンさんは現在、コロンビア大学の地域保健のリサーチアシスタントとして仕事をしていると同時に、刑務所から出所してきた人たちのために「Comimg Home Program」の指導者として自身が服役していた刑務所でボランティアをしています。近いうちに自分の経験に基づいた生き方を説いた本を執筆したいとも考えているそうです。

「今、とても幸せな気持ちです。」

ノーマンさんはメディアのインタビューで「自分が過去にしたことは決して消えるものでも償えるものでもありません。でも、社会をより良くしようという試みはできるはず。それは自分が変わることによってできるものなのです。最高の自分になれるように常に努力はしなければいけないのです。」

色々な人生経験を経て奈落の底から這いあがってきたノーマンさんだからこそ、この言葉には重みがあります。人間、やろうと思えばできるものだ。そんな力強いメッセージをノーマンさんは自らの努力でもって私たちに教えてくれました。たとえ遅咲きでも、これからも彼の人生が輝き続けることを願う筆者です。

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公式プラチナライター。イギリス在住22年目。いつも読んで下さる皆さんに感謝。Twitterアカウントは@mayonesque18です。よろしくお願いします。

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