「児童福祉スタッフは、家族をも引き裂く権力を持ってるんですね。」項垂れてそう語るのは、イギリスのエセックス州に住むある祖父母だ。

祖母は58歳、祖父は70歳。孫は3歳。孫の母親は現在、精神疾患を患っており精神病棟に入院中だ。

今年1月やむなく精神病棟に隔離

出典 http://www.dailymail.co.uk

祖父母の30代の娘は、精神的に脆く出産してからも病んでいた。今年の1月、自傷行為をしたのをきっかけに、精神病棟に隔離されることに。その1週間後、市の福祉課スタッフが孫を預かっていた祖父母の元を訪れ、孫の衣服を出すように言ったという。

「何が起こったのかわかりませんでした。いきなり訪ねて来て、あんたの孫は里親に預けることになったと裁判で決まった。だからもう孫には会うことはできない、そう言われたんです。」

福祉スタッフは、病気で何の法的権利も持たない子供の母親の元へ行き、里親に出す承諾のサインを得ていたのだ。祖父母はショックを受けた。

3月まで孫に面会は許されず、その後も1週間に1回のみの面会が許されただけだった。祖父母にとれば、たった一人の孫で、大切な家族だ。自分の娘が世話をすることができないが、自分たちでこれまで孫の面倒は見てきて問題はなかったと言う。

「今でも週に2回は働いてるし、まだまだヨボヨボっていう感覚はないわ。」58歳の祖母は語る。70歳の祖父は消防士をリタイアしているが、孫の面倒はまだまだ見れると言い張る。

しかし福祉の壁は厚かった

出典 http://www.dailymail.co.uk

「私たちは家族なんです。孫だってなついてくれてるわ。どうして他人に孫を渡さなきゃいけないの!?」しかし、福祉は容赦なかった。「孫が15歳になった時には祖母は70歳、祖父は82歳。ずっと面倒みていくにはあなたたちには負担過ぎる。子育ては遊びではない。」そう言われたという。

「なんか福祉スタッフに侮辱された気がしたわ。最近はイギリスでも高齢出産があるし、私にだって孫の面倒は見れるわ。」イギリスの最高年齢で出産した57歳のスー・トルフセンという女性の記事は、以前に書かせて頂いた。

「彼女だって今娘を育ててるじゃない。祖父母が育てて何がだめなの!?」祖父母は福祉の対応にショックを隠せない。

裁判で起訴はできるが莫大な費用がかかる

出典 http://www.dailymail.co.uk

イギリスでは、祖父母が子供の両親に代わって、子育てをすることは法律的に認められている。市の福祉が介入せず、子供の親と祖母間で決められた場合は可能だ。しかし、一旦福祉が介入すると、裁判沙汰になる。

祖父母の娘の場合は、精神疾患を患って病院に隔離されているために福祉が介入したのだ。「自分の娘の面倒もちゃんと見られないで、どうやって孫の面倒を見られるのか、って福祉に批判されました。」祖父母は言う。

孫の親権争いで、裁判で起訴はできるが莫大な費用がかかる。祖父母にはそんな金銭的余裕はない。しかし、たった一人の孫が里親に出されてしまえば、祖父母は今後孫との接触を断たれてしまうのだ。

「孫が18歳になるまで、手紙は年に2回のみ出せる。1年に1回、里親から孫の写真を見せてもらうことを許される。しかし、その写真は祖父母の手元に置いておくことはできない。コピーも禁止する。」そういう厳しい法律が祖父母の前に立ちはだかるのだ。

子供にとって本当の幸せとは何か?

出典 http://www.telegraph.co.uk

当然、母親の傍で暮らすことが一番だ。しかし、それが叶わない限り、せめて母親の家族や親族の側にいることが最善なのではないだろうか。里親に出されて新しい両親の下で育ったとしても、血の繋がった祖父母との接触が最小限に抑えられ、頻繁に会えなくなるのだ。

それは子供にとって果たして幸せなのだろうか?この3歳の女児の母親は、子供の父親とは今は連絡をとっていない。普通なら、福祉課も父親側に連絡を取ろうとするのだろうが、きっと行方がわからないだろう。

「私たちはあくまでも、子供の将来にとって何が重要か、ということを最優先して考えているだけです。別に、祖父母が高齢者だからという理由だけではありません。」と福祉課はコメントしているが、孫を奪われた祖父母にとっては、生き甲斐を奪われたのも同じではないだろうか。

今月末で、孫は里親に引き渡されることになる。祖父母の気持ちを思うとやり切れない。

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公式プラチナライター。イギリス在住22年目。いつも読んで下さる皆さんに感謝。Twitterアカウントは@mayonesque18です。よろしくお願いします。

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